Annons
”Max Martin är en fantastisk person som har betytt otroligt mycket för Kobalt”, säger Willard Ahdritz.

Möt Kobalt – musikvärldens digitala revoltör

Nytt kapitel i svensk industrihistoria SPONSRAT AV Node Pole

Kry:s vd Johannes Schildt.

Nätläkaren Kry tar in 200 miljoner kronor

Di Digitals redaktion: Viktor Ström, Jonas Leijonhufvud, Miriam Olsson Jeffery, Björn Wallenberg, Josefin Jakobsson, Mimi Billing och Sven Carlsson.

EU:s miljardkrav på Google, Kinneviks nya vd och sexskandal i Binary Capital

Christina Stenbecks Kinnevik säljer Lazada till Jack Mas Alibaba.

Alibaba köper e-handel av Kinnevik för en miljard

Missa inget! Sveriges bästa tech-och startupnyheter direkt i mejlen:

Möt Kobalt – musikvärldens digitala revoltör

”Max Martin är en fantastisk person som har betytt otroligt mycket för Kobalt”, säger Willard Ahdritz.
”Max Martin är en fantastisk person som har betytt otroligt mycket för Kobalt”, säger Willard Ahdritz. Foto: Axel Öberg
I skuggan av Spotify och Soundcloud har Kobalt Music, grundat av svensken Willard Ahdritz, tonat upp som världens hetaste digitala musikförläggare. Doldisbolaget omsätter 2 miljarder kronor, når en miljard lyssnare världen över och har Max Martin, Paul McCartney och Google som delägare.
Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post
Öka textstorlek

Mycket har hänt sedan Willard Ahdritz lämnade Ekeby Almby utanför Örebro för att pröva lyckan i Stockholms musikvärld. När Di Digital intervjuar honom befinner han sig på 11:e våningen av Kobalt Musics kontor med utsikt över Times Square på Manhattan i New York.

”Vi är ett disruptive musikbolag”, säger han.

I nästa andetag ber Willard Ahdritz om ursäkt för sin svengelska.

Efter några decennier i England och USA är det ibland svårt att hitta de rätta orden för att beskriva det man jobbar med. Särskilt om man beskriver en bransch som befinner sig i konstant förändring.

Det engelska ordet ”disruptive” används ofta för att beskriva techbolag som omkullkastar hela branscher. Det har sagts om Niklas Zennströms Skype, som plattade till marknaden för internationell telefoni, och det har sagts om musikjätten Spotify, som slog ut behovet för fysiska skivbutiker.

Kobalt Music är en medlöpare i Spotifys streamingrace. Bolaget plattar nämligen till det som tidigare kallades skiv- och förlagsbranschen genom att erbjuda ett renodlat digitalt alternativ. Kobalt har vuxit med cirka 40 procent per år genom att erbjuda artister och låtskrivare en fördelaktig royaltyfördelning, transparanta avtal och en egen superdatabas som håller reda på alla intäktsflöden.

En del av Katy Perrys intäkter hamnar hos Kobalt via stjärnproducenter som Max Martin.

En del av Katy Perrys intäkter hamnar hos Kobalt via stjärnproducenter som Max Martin.

Willard Ahdritz grundade Kobalt Music 2000 i Stockholm och London. Numera bor han i New York, men som vd pendlar han en hel del mellan bolagets kontor på Manhattan, huvudkontoret i London, det kreativa kontoret i Los Angeles, samt de övriga kontoren i Miami, Nashville, Sydney, Berlin, Stockholm och Hongkong.

”Jag reser 90 dagar om året och har hunnit med över 1 200 flygningar sedan jag startade Kobalt”, förklarar den 51-åriga musikentreprenören.

Hans imponerande sifferminne har tjänat honom väl. Genom sitt teknikfokus och sinne för detaljer har han byggt en av världens största musikförläggare. Kobalt Music jobbar med drygt 20 000 artister, 600 musikförlag och har över 800 000 låtar i sin katalog.

Willard Ahdritz uppskattar att Kobalt har en affärsmässig koppling till cirka 40 procent av låtarna på topp 100-listorna i England och USA. Sett till intäkter har bolaget en marknadsandel på 10–15 procent av detta toppskikt.

 

2017 omsätter vi över 4 miljarder kronor

 

”Marknadsandelen är lägre eftersom intäkterna i regel delas mellan flera producenter, artister och låtskrivare beroende på vilka som har varit med och skrivit. Taylor Swift jobbar exempelvis med Sony Music. Men hennes låtskrivare och producent, Max Martin, jobbar med oss”, förklarar Willard Ahdritz.

Den svenska stjärnproducenten Max Martin var tidigt ute då han redan 2005 lade hela sin låtkatalog i Kobalts händer.

”Max Martin är en fantastisk person som har betytt otroligt mycket för Kobalt”, säger Willard Ahdritz.

Willard Ahdritz karriär började på Stockholms popmusikscen på 1980-talet. 22-år gammal startade han Telegram Records tillsammans med Klas Lunding från Polar Music. Duon gav bland annat ut musik av artister som Rob’n’Raz, Leila K, Papa Dee, Pontus & Amerikanerna, Titiyo och Just D.

Telegram hjälpte även till med internationell distribution åt Swemix, föregångaren till Denniz Pop och Tom Talomaas skivbolag Cheiron Productions, som med tiden skulle fostra just Max Martin.

Willard Ahdritz grundade Kobalt mitt i dotcombubblan kring millenieskiftet.

Willard Ahdritz grundade Kobalt mitt i dotcombubblan kring millenieskiftet.

Willard Ahdritz lämnade Telegram Records några år innan det såldes till Warner Music 1993. Han hade då studerat på Handelshögskolan i Stockholm parallellt med jobbet och fick ett stipendium som tog honom till New York Universitys prestigefulla Stern School of Business.

Studierna resulterade i en MBA-examen, som följdes av sju år vid LEK Consulting, en konsultgigant i London med inriktning mot förvärv och fusioner.

Under sin tid på LEK Consulting fick Willard Ahdritz upp ögonen för hur mycket en kraftfull databas kunde innebära för kundernas framgångar.

Samtidigt närmade sig 1990-talet sitt slut. Fildelningssajten Napster var i ropet och fick rubriker för sin tjänst som lät användare i hela världen dela piratkopierade musikfiler med varandra utan att betala upphovsrätt till artisterna. Mitt i allt detta började Willard Ahdritz fila på en idé för en ny typ av digitalt musikförlag. Han var övertygad om att hela musikindustrin skulle behöva en ny infrastruktur för att kunna hantera alla stundande, digitala mikrotransaktioner.

Till slut bestämde han sig för att lämna LEK Consulting för att pröva lyckan på Stockholms och Londons heta internetscen. Kobalt Music startades 2000, mitt under brinnande dotcombubbla, och lanserades följande år.

Kobalts musikkatalog grundlades när Willard Ahdritz av en slump sprang på sin gamle vän Torbjörn Sten under en söndagspromenad genom Hampstead i London. Torbjörn Sten hade grundat Diesel Music tillsammans med Johan Ekelund och Mauro Scocco (duon bakom popgruppen Ratata) och de ville expandera sin förlagsdel utanför Stockholm. Det hela slutade med en sammanslagning. Teknikplattformen kallades Kobalt och det kreativa förlaget fick heta Kojam.

R&B-stjärnan The Weeknds intäkter sipprar också ner till Kobalt.

R&B-stjärnan The Weeknds intäkter sipprar också ner till Kobalt.

Men det dröjde inte länge förrän dotcombubblan sprack och förutsättningarna förändrades. Kobalt och Diesel gick skilda vägar redan 2002. Kojam lades ned och bolagets fokus flyttades till Kobalt Music med tio anställda och Willard Ahdritz som vd.

Johan Ekelund blev dock kvar i bolaget och är i dag Sverigechef för Kobalt Music. Och Diesels grundare Torbjörn Sten och Mauro Scocco är fortfarande delägare.

Kobalt lockade många artister genom att vara först med att erbjuda en så kallad 90/10-split, det vill säga låta dem behålla 90 procent av sina intäkter. Detta i en tid då andra musikförlag behöll minst 30 procent för sig själva. Kobalt var även tidiga med att låta artister och låtskrivare behålla sina copyright-rättigheter.

”Våra intressen är helt lierade med våra artisters intressen”, förklarar Willard Ahdritz.

Bland Kobalt Musics samarbetsavtal under de första åren kan nämnas Sanctuary Records, som då var Storbritanniens största indie-label, Eminems förläggare för 8 mile och popstjärnan Gwen Stefani.

Men det avgörande genombrottet kom 2005 när den svenske stjärnproducenten Martin ”Max Martin” Sandberg skrev på.

”Johan Ekelund spelade en viktig roll i avtalet med Max Martin. Han hade bland annat en nära relation med Martins dåvarande manager Tom Talomaa”, säger Willard Ahdritz, som träffar Max Martin regelbundet.

Svensken Max Martin har varit viktig för Kobalts utveckling, enligt vd:n.

Svensken Max Martin har varit mycket viktig för Kobalts utveckling, enligt vd:n.

Max Martin, som tidigare i år intervjuades i en stort uppslagen artikel i Di Weekend, är världens mest framgångsrika producent och låtskrivare under 2000-talet. Fram tills dags dato har han haft 21 listettor i USA.

Det är främst tack vare Max Martins förlag MXM, och hans och hans skrivarteams låtar åt artister som The Weeknd, Taylor Swift och Katy Perry, som Kobalt Music har en så stor närvaro på världens topp 40-listor.

Bland Kobalts andra artister och låtskrivare kan nämnas Bon Iver, Dr. Luke, Skrillex, Ryan Tedder, Dave Grohl, Lionel Richie och Busta Rhymes.

Att Willard Ahdritz kan erbjuda dem så pass förmånliga avtal beror på att Kobalt Music var först i världen med att bygga en gigantisk så kallad relationsdatabas för att administrera copyright-rättigheter och samla royaltyintäkter. Denna ”svarta låda”, som döpts till Kore, drar in pengar från Spotify, Apple Music, Youtube, Deezer, Stim-organisationer världen över och tusentals andra plattformar.

”Det gäller att kunna hantera en extremt hög volym av små transaktioner utan att administrationen kostar för mycket. En hitlåt kan i dag ha intäkter från tre miljarder olika mikrobetalningar. Vi har investerat över 800 miljoner kronor i att bygga Kore”, säger Willard Ahdritz.

Han uppskattar att Kobalt i dag når ut till över en miljard lyssnare världen över via de olika distributionskanalerna.

Willard Ahdritz är helt övertygad om att de nya streamingtjänsterna, med Spotify i spetsen, gynnar artisterna. Han menar att Taylor Swift och andra världsstjärnor som bojkottat Spotify i protest mot ersättningsmodellen missar målet.

Bon Iver är en av artisterna i Kobalts eget stall.

Bon Iver är en av artisterna i Kobalts eget stall.

Enligt Willard Ahdritz borde artisterna och låtskrivarna snarare rikta sin skepsis mot de traditionella skivbolagen. De har ofta krångliga kontrakt, är sena med sina betalningar och slarvar med artisters digitala intäkter, menar han.

”Rören är ofta trasiga. När jag jobbade i skivbranschen på 1990-talet kunde det ta 2–3 år för artisterna och låtskrivarna att få betalt. I många fall ser det likadant ut i dag”, säger han.

Sedan sticker han ut hakan ännu en liten bit.

”Musikbranschens omsättning kan dubblas på tre år om streamingbolagen får lov att uppnå sin fulla potential”, säger han.

Kobalt Music har vuxit i en rasande takt de senaste åren. Men satsningarna har kostat mycket pengar och Kobalt har behövt ta in stora mängder riskkapital. Totalt rör det sig om cirka 1,1 miljarder kronor sedan starten, enligt grundaren.

Största delägare är i dag Balderton, som har betytt mycket för Kobalt och deltagit i flera finansieringsrundor. Näst störst på ägarlistan är Michael Dell, grundaren bakom Dell Computers, som köpte in sig 2014.

Bland de artister som investerat i Kobalt de senaste åren kan nämnas Max Martin, som köpte in sig 2012, och Paul McCartney, som köpte in sig samma år.

I sin senaste finansieringsrunda, som skedde 2015, tog Kobalt in cirka 500 Mkr från bland annat Google Ventures, ett dotterbolag till Google som gjort sig känt för att endast investera i tekniskt avancerade tjänster med stor potential att skaka om sin bransch.

Fötterna på jorden? Trots att företaget redan tagit in över 1 miljard i riskkapital är Willard Ahdritz öppen för att ta in mer pengar redan till hösten.

Fötterna på jorden? Trots att företaget redan tagit in över 1 miljard kronor i riskkapital är Willard Ahdritz öppen för att ta in mer pengar redan till hösten.

I fjol ökade Kobalt Music sin omsättning med 26 procent till 2 miljarder kronor. Rörelseförlusterna uppgick till 112 Mkr. Men förlagsgrenen hade ett rörelseresultat på 47 Mkr och en vinstmarginal på 3 procent.

”På årsbasis är vår omsättning redan 3,2 miljarder kronor och 2017 omsätter vi över 4 miljarder kronor”, säger Willard Ahdritz.

Han betonar att det är de nya satsningarna som kostar pengar. Kobalt Music är nämligen mer än bara en musikförläggare i dag.

2011 köpte man skivbolaget AWAL (Artists Without a Label) och har utvecklat verksamheten sedan dess. Vidare har man en avdelning för så kallade ”neighbouring rights”, det vill säga den ersättning artister och musiker har rätt till. Och i juli 2015 startade man den digitala upphovsrättsorganisationen AMRA för att konkurrera globalt med de traditionella lokala spelarna som Stim i Sverige och ASCAP i USA.

Trots att man nyligen tog in en halv miljard kronor i riskkapital står Willard Ahdritz redo att ta in ytterligare resurser redan till hösten. Orsaken är att Kobalt har en rad nya, hemliga projekt på gång.

 

Video och VR kommer att spela en stor roll

 

”Exakt vad vårt nästa steg blir får vi återkomma till. Men vi utvecklar tjänster för hela det ekosystem som en artist verkar inom, även inom video och biljettförsäljning. Och vi gör ett projekt med virtual reality-bolaget Melody som jobbar med Oculus Rift”, säger Willard Ahdritz.

Huruvida Kobalt Music ska börja sälja biljetter till virtuella konserter vill han inte säga.

”Men video, VR och AR (augmented reality) kommer att spela en stor roll när det gäller musikrättigheter i framtiden”, säger Kobaltgrundaren.


Kobalt Music
Verksamhet: Digital musikförläggare, ­intäktsplattform for kreatörer och ­rättighetsägare.
Omsättning 2015: 2 miljarder kronor.
Rörelseförlust 2015: 112 miljoner kronor.
Delägare: Balderton Capital, Michael Dell, Google Ventures, Andre Hoffmann/ Cape Capital, Willard Ahdritz, Max Martin, Paul McCartney, Anders Palm, Torbjörn Sten, ­Joakim Borgsved, Johan Ekelund och Mauro Scocco.

Willard Ahdritz
Ålder: 51 år.
Gör: Vd och grundare, Kobalt Music.
Bor: Scarsdale, New York.
Familj: Frun Ylva och tre söner, 17, 15 och 9 år.
Bakgrund: Uppvuxen i Ekeby Almby utanför Örebro. Startade Telegram Records 1986 och Kobalt Music 2000.
Utbildning: Studier vid Handelshögskolan i Stockholm och New York Universitys Stern School of Business.

Facebook
Twitter
LinkedIn
E-post